culture reconciliation

Australian culture or the impossible reconciliation

Australia is a wonderful country with a strong culture, full of wild spaces, crazy landscapes, good vibes festivals, beautiful beaches AND tatooed surfers. But what most of travelers forget, is to understand and try to experience the huge cultural gap between the Rich white Australia and the Aboriginals who lived on this land for millennials.

I voluntarily put myself on the frontline of that issue by choosing Alice Springs to work a little. I’m the stereotype of the white rich privileged on this land, but I’m not Australian or even Brit and yet I can feel the consequence of that colonization every single day.

How is Alice Springs mate?

With around 20% of Aboriginal population for 28 000 inhabitants (5000 in the city center that is pretty small), Alice is the most diverse city in Australia, with the highest density of Aboriginals people, most of them from the Arrernte people. Australians « progressists » groups make sure to pay their respects at every beginning of meeting or speech : Aboriginals communities are the Traditional Owners of the Land, and it’s always good to remind it.

Life condition in Alice Springs are pretty amazing, regarding the fact that it is in the middle of the desert.

The city claimed that it will be 50% solar energy in 2050 through a new grid project, the botanical works on propagating species of trees and plants that are more resilient, and the community garden make sure to motivate people growing their own food! All these projects, coupled with the Parrtjima Festival and the Wide Open Space convinced me that the community spirit here is strong and beautiful and I wanted to be a part of it.

Impossible cohabitation

But this was before I discover, the impossible cohabitation between the native population who saw their traditions broken in front of them, and forced to believe in a culture that it’s not theirs, and the white, victim of violence and therefore reinforcing security and police, all leads by fear and the need of having a peaceful life.

I thought the myth of insecurity was a bit exaggerated, but after just two weeks, after some police forces left the city, I could feel it 100%. People tell you not to hang out at night, or park your car outside at night…Now I understand why…

After being insulted a few times by a group of wild children, probably completely abandoned by their parents and by the system, I realize how much hate they have in them…They terrorize the entire city, because a group of 12 of them, is bad news, and you can’t really defend yourself properly against…children!

My car got the front windows destroyed to steal a bluetooth speaker worth 50dollars… …A friend’s car received a rock on the back window when she was inside it!

One night, I saw ten of these kids approaching’s me, when suddenly, a police call : « You are under surveillance » and the kids just run away, laughing their ass off. What kind of evil lives in these little bodies, so that running away from the police is just a game ? What kind of society is this?

This sad visions make me question the origins of this hate, even older than the Israel-Palestine conflict…

A culture swallowing an other : invasion’s history

Australia. Indigenous communities lives in harmony with Nature since 60 000 years, have tribes with their own code of justice, moral, and knowledge transmission and then, white men arrives and everything falls apart.

James Cook, a brave explorer arrived, who will discover this land and come back to Great Britain to tell everybody about this huge discovery, which will be a blessing for the crown who have a surpopulation’s problem after the loss of the American colonies.

In 1788, a first expedition led by Arthur Philippe, with 1000 colons, including 730 prisoners, will open a prison camp next where Sydney was. Between this year and 1868 more than 160 000 prisoners have been exiled in Australia. And here’s the sweet origin of a colonization that will bring a big ethical issue. Cause the country was inhabited by more than 350 000 people! Thousands of them will die trying to resist, or catching some European diseases, or fell into heavy alcoholism , given by, yes, colons!

If you think this is already a bit rough, wait for the next part…

Culture forced assimilation

After the massive expansion of the first colons/prisoners, who has been rehabilited, creating the territories we can see now (Queensland, NT, SA…) a competition started around the resource points and water become the main issue. Many first settlers worked with Aboriginals community but others just chase them from the water supplies, starting a huge humanitarian crisis : but this was not a preoccupation back in the days.. If there was negotiations and territories’ clear delimitations, so many actual problems could have been avoided. Contrary to New Zealand, no treaties have been signed. Peace can’t be made without it…

Terra Nullius

The first settlers used « the Terra Nullius » to justify the invasion to the Crown, saying there was no civilisation living there, cause no gouvernement, no schools, no economic system… It puts the Aboriginals to a « no human » status that makes it ok to just take their lands. In the mouth of some Australians, we can still hear : they didn’t do anything with that Land anyway. Yeah right, luckily Westerners came to destroy the natural balance and exploit the natural ressources to participate to global warming! That would have been a shame to miss this opportunity…

We could have been so inspired by the harmony of the Aboriginal tribes with their environnement, taking just what they need, considering the Earth as mother and the sky as father (which comes back in many first nations believes). And to quote Bob Randall, an elder of the Yankunytjatjara, which resumes how they felt about their land : « We don’t own the land, the land owns us« .

Then comes the Assimilation time, during the first half of the 20th century, when the white Australians just think Aboriginals will just dies out. But the « Half Caste » people, coming from the mix of black and white, reminded them that this is not gonna disappear just by enchantment.

The gouvernement changes his strategy : instead of putting them in control reserves and community they count on an assimilation into the civil society. Something that no Indigenous people ever wanted. A risky bet when you consider the ressentment of population that saw their land stolen, exploited, destroyed, or your family expulsed from their birth place… How to forgive such a thing? Catholicism try to spread his good deeds among communities without great success…

And then comes the worst part, the darkest time of Australian history and which explains the profound hate and and fear among Aboriginal communities: the Stolen Generation.

Thousand of black kids were kidnapped by the governements and put into Catholic strict centres, suppose to transform them into perfect little white citizens.

As you can imagine, the result is desastrous : Traumatized kids lost between two cultures that they don’t understand fully, and their parents who are more and more dependant on the food bank systems to survive and seeking for justice… A traumatized generation, that will build this deconnection that we know today.

To conclude this horrful past, some Aboriginals got some exemptions from the governement, giving them same right as white fellow, but they have to never talk or come back to their old community. A rough but efficient sabotage to destroy this ancestral culture, that will fall into all the extremes that we know today, of what Western society brings to them: hatred and alcoholism.

Seeing my car destroy by kids whose parents probably comes from this generation makes me put this problem into perspective. I was full of anger and wanted justice, but this make me consider my privileged situation and makes me wonder:

Where does the hate stops? Is it too deeply written in their DNA that they will become nothing more than hate machines?

Who will stand as a leader to say : we have to stop hating each other, it’s been too long, we have to build a peaceful futur together. Where does the guilt stops? We have no choice than building a peaceful futur together. The first moves as to comes from political institution, to redefine the entire situation, and build new bases. But crime can’t be tolerated anymore, and all equal chances has to be given. Therefore, Aboriginal culture could disappear if we continue on that path, by keeping destroying sacred sites for mining ones for example. The choice of political leaders that will have the courage to treat that issue is crucial to heal this country good.

World’s eyes are pretty busy on many colonial issues, but this is one of the most ancient culture that can still be preserved. Let’s prove one of the most shiny and rich country in the world, can solve this by not letting big corporations leads the game, and make the Land a priority to reconnect the two cultures…

Cold Facts today

In the North Territories where the Aboriginal population is still important, most of them receive the monetary help from the government, which half is put on a special card that they can only use in supermarket. This is a discriminatory rule that is suppose to prevent the communities to drawn themselves in alcohol. Some communities are even call « dry communities », and no alcohol is allowed at all.

Representing only 3% of Australian total population, the emprisonnment rate is up to 30% for black folks. Even more shocking is the 53% of child imprisonment are Aboriginal kids. The police brutality and custody deaths are also an actual controversial subject here, since the Australian governement never established the recommendations of the Royal Commission made in 1987…

The official excuses of Prime Minister Kevin Rudd about the Stolen Generation won’t be enough to solve that gap in society.

Many Australians agree with these excuses and feel a enormous guilt about this all situation but feel powerless to solve the problem. There is hope though, coming from progressists movements, in the Internet Era, and many are ready to give an helpful hand. I truly hope somebody could bring all Aboriginal communities together and work towards healing these wounds so they can preserve that beautiful and ancient culture. But nobody can be helped if they don’t want to. I really hope it is not too late.

This is really complex issue, and I can’t cover all history parts and issues on one article and I’m sorry If some people find it too expeditive. I can’t solve this by myself, and writing is just a first step. Working on this article in Alice Springs, by suffering an unsafe and quiet toxic environnement, put me in many phases toward this problem, but that’s a part of immersing yourself in a culture, you take the good and the bad, by trying to understand what’s really going on.

Many books are available to understand the depth of this: Coniston of Michael Bradley is a really good material to immerse yourself in one of the last Australian massacre of this century.

I also highly recommend, « After the Dreaming » of professor Stenner, that leads to some solutions while qualifying every societal problems with much details. The movie « Rabbit proof fence » is also a really good material to see the Assimilation time from the perspective of three Aboriginal kids.

And the most important is that it exists many organisations that are fighting for a reconciliation, and if you want more informations about it, and how they do it, please consult these:

I’ll conclude this article with a sentence from the first Indigenous governement official, Ken Wyatt :

« Indigenous Australians are the key to change. Governements must legislate, by getting inspired by their knowledge, their experiences to reduce that gap, for this generation and the next.


L’Australie est un pays formidable, plein de paillettes, de good vibes, de festivals, de plages magnifiques et de surfeurs tatoués. Mais ce que bon nombre de voyageurs ne prennent pas le temps de saisir, car c’est une histoire très compliquée, c’est l’épouvantable fossé entre l’Australie riche, touristique et blanche et les populations qui vivaient sur ce sol auparavant.

M’étant volontairement mis en première ligne de ce problème en choisissant de poser mes bagages à Alice Springs pour y travailler, j’y ai été directement confronté. J’ai pu palper la culpabilité et le malaise profond que cette cohabitation difficile entraine forcément. Je suis blanc, privilégié, mais ne suis pas Australien, et pourtant je constate avec horreur les conséquences de cette colonisation tout les jours.

Comment c’est Alice Springs au quotidien?

Avec environ 20% de population aborigène pour 28 000 habitants (5000 dans le centre-ville, qui est plutôt petit), Alice comprends la plus grande densité de population indigène en Australie, avec une majorité étant issu du peuple des Arrernte. Les rassemblements « progressistes » dans toute l’Australie tiennent à rappeler régulièrement la vérité en mentionnant qu’ils se trouvent suer les terres des « Traditional owners of the Land ».

Les conditions pour vivre à Alice sont plutôt excellentes, pour une ville situé en plein milieu du désert Australien!

Des projets visant à produire l’énergie consommé par Alice Springs via le solaire sont en développement (objectif 50% de solaire en 2030). Le jardin botanique travaille ainsi sur des plantes et arbres qui résistent aux temperatures extrêmes, à la sécheresse et au phénomène connu ici de salinisation des sols. Un jardin communautaire s’assure également que de plus en plus de locaux font pousser leur propre fruits et légumes. Toutes ces initiatives crées par la communauté locale m’ont enchantés! Le Parttjima et le Wide Open Space Festival ont achevés le travail de séduction pour me convaincre qu’Alice Springs est une ville pleine de ressource et sous-estimé par les voyageurs.

Rappel à la réalité crue de ce Monde

Mais tout cela c’était avant de découvrir, la cohabitation impossible entre

  • Les populations natives dont la culture fut brisé en mille morceaux, et assimilé de force à une civilisation et des traditions qui ne sont pas les leur.
  • Les blancs, subissant les violences et sentiment d’insécurité au quotidien et ripostant par encore plus de force policière et de méfiance…

Je pensais vraiment que l’insécurité d’Alice était éxagérée, mais après deux semaines, où les forces de police furent diminués (après que les deux festivals se soient terminés), j’ai pu la ressentir de plein fouet.

Je me fais insulter dans la rue au quotidien par des hordes d’enfants sauvages, probablement abandonnés par leurs parents tombés dans l’alcoolisme, qui furent élevés dans la haine de l’autre ou tout simplement livrés à eux-même. Une ville entière terrorisé par ces enfants! Ma voiture s’est faite explosée les deux vitres avant pour une enceinte bluetooth valant 50dollars….Une amie a reçu une pierre dans son pare brise arrière qui explosa en mille morceaux pendant qu’elle était dans la voiture!

Un soir, je vois ces enfants m’approchait en pleine nuit, quand tout d’un coup, un appel de la police retentit « You are under surveillance » les faisant s’enfuir à toute jambes en riant. Quel genre de mal ronge ces enfants, pour faire de « s’enfuir devant la police », un simple jeu du chat et de la souris ? Quelles extrêmes avons-nous atteints ?

Cette déchéance me fait m’interroger sur les origines de ce conflit, presque plus vieux que le conflit israelo-palestinen, et qui est, lui aussi lié à une colonisation.

Une culture envahie : historique

Australie. Des peuples indigènes vivent en harmonie avec la Nature depuis près de 60 000 ans, construisent des tribus et communautés ayant leurs propres codes de justice, de moeurs, et de transmission du savoir puis soudain tout bascule.

Arrive un certain James Cook, explorateur de renom, qui va découvrir ces terres et qui reviendra vanter à la couronne sa découverte d’un territoire immense (la Nouvelle Galles du Sud) qui arrive à point nommé pour la Grande Bretagne. Cette dernière subissant un problème de surpopulation après la perte des colonies Américaines.

En 1788, une première expédition menée par Arthur Philippe, comportant un peu plus de 1000 colons, dont 730 prisonniers, ouvrira un camp pénitentier près de la zone où se trouve Sydney aujourd’hui. Quoi de plus généreux que de débarquer dans un pays habité, et y entasser les personnes encombrantes, alcooliques et violentes?

Entre 1788 et 1868 plus de 160 000 prisonniers ont été éxilés en Australie. Et voici la douce origine d’une colonisation qui si, le pays n’était pas habité, était déjà porteur de mauvaise nouvelle, mais étant habité par plus de 350 000 occupants, pose un énorme souci éthique. Mais l’éthique et le respect des peuples indigènes n’étaient vraiment pas des priorités à l’époque. Des milliers d’Indigènes mourront en essayant de résister, ou en attrapant des maladies européennes, ou en sombrant dans l’alcoolisme importé je le rappelle, par nous, Européens.

Si vous pensez que ce départ est déjà assez rude, attendez de voir la suite…

Une culture imposée par la force

Après l’expansion massive des colons/prisonniers réhabilités créant les territoires que nous connaissons à présent (Australie Méridionale, Queensland, North Territory…), il fut impossible de ne pas créer de compétition pour les ressources naturelles. Ainsi, les Anglais repoussèrent brutalement les résistances aborigènes à travers le pays, engendrant déjà une succession de violence injustifiés. Malgré tout des négociations dans chaque territoire auraient pu être effectuées et auraient évités tellement de problèmes actuels…Contrairement à la Nouvelle Zelande, aucun traité ne fut signé en Australie, et toujours aucun de nos jours.

Terra Nullius

Les premiers explorateurs utilisèrent le Terra Nullius pour justifier auprès de la couronne que ces terres n’étaient pas habités, rangeant les populations indigènes hors de la catégorie d’humains. Pas d’économie, d’écoles, de routes et de gouvernement…Donc pas de civilisation.

Mais une civilisation en totale harmonie avec son environnement, ne gaspillant pas et ne puisant que le strict nécessaire auraient pu être une immense source d’inspiration pour nous aujourd’hui.

Les Aborigènes emploient cette expression qui résume leur philosophie animiste et tout simplement sublime : « We don’t own the land, the land owns us » ou « Cette terre ne nous appartient pas, nous appartenons à cette terre. » L’occasion cependant pour les Britanniques de marquer leur territoire.

S’en suit la période d’assimilation, durant la première moitié du 20ème siècle, où les Australiens officielement nommés ainsi à présent, pense que la population Indigène va simplement disparaitre. Mais les populations de « Half Caste » issues du métissage font petit à petit considérer le fait que le « problème Aborigène » n’est pas prêt de disparaitre.

Le gouvernement change de stratégie: au lieu de les placer de force dans des réserves, les séparant des populations blanches, il compte à présent sur une assimilation des indigènes dans la société civile. Un pari assez risqué si l’on considère l’amertume de voir vos terres pillées, exploités, et votre famille expulsée d’un endroit parce que c’est un potentiel foyer économique…(cattle farm, mining…).

De plus, aucun Aborigène à l’époque considère changer une culture si ancestrale contre le catholicisme et les règles économiques et sévères de l’Homme Blanc…L’extrême violence et le racisme prépondérant à l’époque où tout cela se déroule va participer à ruiner toute possible colonisation pacifique pour le futur.

Puis vient le coup de grâce, la période la plus sombre de l’Histoire d’Australie et qui explique beaucoup la haine aujourd’hui perpetué par de nombreuses communautés Aborigènes : The Stolen Génération.

Des milliers d’enfants aborigènes furent kidnappés par le gouvernement et forcés à vivre dans des institutions blanches et chrétiennes, devant les changer en parfait petit citoyen blanc.

Le résultat, comme vous pouvez l’imaginer est désastreux : des enfants perdus, écartelés entre deux cultures qu’ils doivent assmiler. Ils seront parfois victimes d’abus, des parents fous de rage, et impuissants qui vont devoir dépendre parfois des banques de nourritures pour survivre…Bref une génération traumatisé, qui voient leur culture bafouée, et ne présageant rien de bon pour le futur. L’alcoolisme commence à cette période à devenir une solution de dernier recours…

Pour couronner le tout, certains Aborigènes recoivent le droit à des exemptions, leur permettant d’intégrer complétement la société Occidentale, mais en promettant d’oublier leur culture d’origine et coupant tout contact avec leur communauté initiale. Un travail de sabotage qui marque la fin de certaines communautés traditionnelles et entame la longue descente aux enfers de cette population traumatisé.

Voir sa voiture briser par des enfants issus de parents ayant vécus cette époque….

Je comprends leur colère et après l’origine du choc, qui provoqua en moi une énorme envie de justice et de vengeance je dois l’avouer, ne peut que me faire réfléchir.

Où s’arrête la haine? Qui se lévera un jour , prendra une position de leader pour dire: nous devons arrêter la haine et construire un futur ensemble. Car c’est bien de cela qu’il s’agit : nous devons cohabiter. Il n y a plus de choix. La guerre si nous appelons cela une guerre, est plus que déséquilibré, et perpétuer la haine ne fera que faire disparaitre la culture Aborigène définitivement. Il est primordial qu’elle survive, et que leur savoir soit partagé à présent avec les bonnes personnes. Les yeux du Monde sont occupés sur bien des sujets, et l’on ferme facilement les yeux sur celui-là, dans l’un des pays les plus riches du Monde! (qui a fait sa fortune sur de l’exploitation minière et bovins majoritairement au grand désarroi des écologistes locaux).

La situation aujourd’hui

Une culture de l’assistanat a pris le dessus dans les Etats du Nord où la population Indigene est encore assez importante. Ils recoivent une aide du gouvernement, dont la moitié est bloqué sur une carte de paiement qui peut être utilisé uniquement pour les supermarchés (pour éviter que tout soit dépensé en alcool…) car le taux de décès liés à l’alcool atteint des chiffres alarmants dans certaines zones. Certaines communautés surveillées par le gouvernement ont même l’interdiction formelle de faire entrer de l’alcool. Cette politique met en exergue une manière du gouvernement de se faire pardonner ses péchés tout en ne donnant aucune perspective encourageante pour pour ces populations.

La prison comme seule issue?

Représentant uniquement 3% de la population Australienne, le taux d’emprisonnement des Aborigènes est de 30% sur le total des incarcérations, et plus choquant encore près de 53% des arrestations juvéniles sont des enfants aborigènes. Les brutalités policères et les morts en prisons sont également un sujet brûlant en ce moment. Le gouvernement Australien n’ayant jamais suivi les recommandations de la Royal Commission en 1987….Les morts continuent et la violence engendre toujours la violence.

Les excuses officielles du premier Ministre Kevin Rudd ne seront pas suffisantes pour calmer le racisme intrasec à la situation Australienne et comme expliqué dans cet article, plus qu’ancienne…

De nombreux Australiens approuvent ces excuses, et trouve le comportement de leurs ancêtres épouvantables, mais sont impuissants aujourd’hui face au problème…Mais l’espoir vient du fait qu’un élan humaniste et progressiste fait son chemin, à l’ère d’Internet, et beaucoup sont prêts à faire le nécessaire pour tendre la main, et jespère sincèrement que quelqu’un saura fédérer les différentes communautés Indigènes pour refermer les plaies de cette triste période et préserver l’une des cultures les plus anciennes de notre Planète!

Le problème est si complexe que cet article n’a pu en couvrir qu’une infime partie, et je m’en excuse. Je suis passé par toutes les phases durant ce voyage, et après m’être documenté suffisament, je ne peux qu’affirmer que ce problème est très complexe mais qu’il faudra des leaders compétents des deux côtés pour espérer une réelle réconciliation.

De nombreux bouquins sont disponibles pour comprendre l’ampleur du problème. Les massacres dans les Territoitres du Nord, comme celui de Coniston, le dernier connu en date est par exemple expliqué dans l’excellent bouquin de Michael Bradley.

Je recommande également vivement « After the Dreaming » le livre du professeur Stenner, qui m’a donné envie d’écrire un article sur le sujet et qui avance quelques pistes de réconciliation possibles tout en expliquant en profondeur les problèmes issues de l’histoire. Le film « Rabbit proof fence » est également un excellent film sur la période d’assimilation (même le film Australia a une scène plus que dérangeante où le gouverneur local explique le concept de remplacement…).

De nombreuses associations existent et luttent pur une réconciliation possible sur de bonnes bases, et si le sujet vous touche, je vous invite à explorer leur site:

Je finirai cet article avec une phrase provenant du premier ministre Indigène au gouvernement, Ken Wyatt :

« Les Australiens Indigènes sont la clé du changement. Les gouvernements doivent légiférer, en s’inspirant de leurs savoirs, de leurs expériences pour réduire le fossé crée, pour cette génération et celles futures. »

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3 commentaires sur “Australian culture or the impossible reconciliation”

  1. Ping :Australia, a bittersweet adventure - Travel Wonders

  2. Ping :Une vie simple ou une vie de héros ?

  3. Ping :Sommes nous chanceux d'être Français? - Travel Wonders - Walking Brice

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